¿Por qué nos ayudamos? Las bases evolutivas del altruismo

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Charles Darwin

Han pasado más de doscientos años desde el nacimiento de Charles Darwin y más de ciento cincuenta desde la publicación de su obra El origen de las especies en el que exponía sus teorías sobre la evolución por selección natural y, aún así, actualmente el gran público todavía conserva muchas ideas incorrectas sobre el tema. Un hecho que el biólogo francés Jacques Monod escenificaba en una clara cita diciendo “un aspecto curioso de la Teoría de la evolución es que todo el mundo cree entenderla”…

Por eso todavía hay muchas personas que piensan que la evolución es solamente una especie de lucha y pelea diaria contra todo y contra todos en la que el pez grande se come al chico y donde la competencia y el egoísmo son las únicas armas válidas para adaptarse. Conceptos como “la supervivencia del más fuerte” o “el mejor adaptado es el que sobrevive” a pesar de ser influyentes en la evolución de una especie, son incompletos y a menudo confunden al público sobre los verdaderos mecanismos evolutivos.

Es un tema tan antiguo que se ha estado debatiendo desde finales del siglo XIX. Es decir: ¿Por qué nos ayudamos?, ¿existe una base evolutiva en las conductas altruistas?

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A menudo pensamos en la evolución como un proceso largo de miles o incluso millones de años. Normalmente esto es así, pero hay casos de evolución muy rápida en las que podemos ver a las especies adaptarse frente a nuestros propios ojos.

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Las primeras aproximaciones al tema podemos atribuírselas al naturalista y político ruso Piotr Kropotkin con la publicación de su obra “El apoyo mutuo, un factor en la evolución” con la que comenzó una larga serie de trabajos científicos que confirmaron que hacer el bien, cooperar, ayudar y en definitiva las conductas altruistas son factores decisivos en la evolución.

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Hoy en día ya no hay discusión alguna sobre el altruismo y su papel fundamental en la evolución de las especies. Como bien afirma Juan Ignacio Pérez, los seres humanos somos primates altruistas: compartimos nuestros bienes, ayudamos al necesitado, cooperamos y dividimos el trabajo.

En la Naturaleza la colaboración y cooperación, incluso entre especies diferentes, es algo muy frecuente, y en numerosos casos es mucho más efectivo que la competencia. El altruismo ha demostrado ser una importante estrategia que favorece la continuación de los genes de una determinada especie.

Grooming una practica social entre primates

El célebre etólogo Richard Dawkins nos ofrece un ejemplo fascinante de conducta altruista en su libro “El gen egoísta” en la que algunas especies de pájaros, cuando se acerca un predador como un zorro o un lobo, el “pájaro padre” se aleja cojeando del nido, arrastrando un ala como si estuviese herido. El depredador, pensando que es una presa fácil, persigue al pájaro “herido”, siendo alejado de esta manera del nido donde se encuentran los polluelos… Al final, el pájaro deja de fingir y sale volando, consiguiendo salvar a su prole, aunque eso sí, poniendo en riesgo su propia vida.

Con esta conducta, el ave pone se pone a sí misma en peligro, pero a cambio aumenta las posibilidades de supervivencia de sus polluelos… una estrategia que bien podemos llamar altruista y que contribuye positivamente en la continuación de su descendencia y por tanto de sus genes a la siguiente generación: evolución ante nuestros ojos.

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En humanos los comportamientos altruistas son mucho más frecuentes, pero además se dan con el añadido de que en muchas ocasiones se realizan a favor de personas que no son de nuestra familia o de nuestro entorno… desde ceder el asiento en el metro hasta realizar donaciones económicas, las personas somos altruistas desde muy temprano…

El altruismo en la Naturaleza suele tener un interés común y usualmente, las especies cooperan y se ayudan con el objetivo final de obtener un beneficio. Sin embargo, el altruismo total, el hacer algo que no te beneficia en nada, tan solo se ha observado en primates, aunque en el caso de primates no humanos suele estar siempre sesgados y se circunscriben a familiares o compañeros con los que se mantienen relaciones de reciprocidad; de hecho, nunca se hace extensivo a individuos extraños.

Los humanos, hasta lo que hemos podido comprobar hasta el momento, somos los únicos primates que nos comportamos de forma altruista incluso con completos desconocidos.

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Curiosamente existen experimentos en los que se ha intentado estudiar cómo y cuándo comienzan a aparecer estas conductas altruistas en humanos y resulta que ya están presentes incluso en niños pequeños de apenas 18 meses.

Uno de los artículos científicos más brillantes y sencillos que se han ocupado del tema se llevó a cabo en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. El psicólogo Felix Warneken se dispuso a realizar una serie de trabajos rutinarios frente a un grupo de niños de poco más de año y medio, en los que simulaba que un objeto se le caía al suelo en un descuido. Resulta que la mayoría de los niños se acercaba a él, lo recogía y se lo devolvía al investigador sin que éste se lo hubiera pedido.

El altruismo tiene una gran importancia en evolucion

Contamos con cientos de estudios sobre comportamientos desinteresados en humanos que colocan al altruismo como un factor fundamental en la evolución de nuestra especie. Pero evidentemente, esta generosidad y filantropía, no es ilimitada y también se ha comprobado que las personas tenemos determinadas tendencias a la hora de comportarnos de manera altruista.

Uno de los más recientes estudios sobre esta materia se ha publicado esta semana en el Journal of Experimental Psychology con el objetivo de saber en qué situaciones nos comportamos de manera más altruista.

El experimento es bastante sencillo y buscaba saber si ayudamos más a personas que parecen tristes o a personas que están felices. Para ello los investigadores simulaban entrar a un edificio mientras mantenían una conversación telefónica ficticia en la que en unas ocasiones hablaban alegremente (diciendo “qué alegría”, “qué feliz me haces”, etc…) y en otras fingían estar decaídos y tristes. La idea era saber cuándo se conseguía más ayuda por ejemplo para abrirles la puerta de entrada.

Las conclusiones son curiosas, y hasta cierto punto contra-intuitivas, puesto que la gente que simulaba estar más contenta y feliz consiguió más ayuda… interesante, ¿verdad?

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Fuente que utilizo:       http://es.noticias.yahoo.com

Iluminado el blindaje contra el cáncer de personas con otras enfermedades en el cerebro

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Investigadores españoles hallan un centenar de genes que podrían explicar por qué los pacientes de alzhéimer, párkinson y esquizofrenia sufren menos tumores. El avance podría acercar nuevos tratamientos contra estas patologías

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La neuróloga estadounidense Catherine Roe no esconde su “emoción” tras conocer los resultados de una investigación en la que no ha tenido nada que ver. “Este es el tipo de ciencia que nos llevará a grandes avances en el tratamiento de las enfermedades”, proclama. Roe fue una de las primeras personas en darse cuenta de que los pacientes con alzhéimer sufrían menos casos de cáncer. Hoy se sabe que esta demencia, que afecta a unos 45 millones de personas en todo el mundo, puede reducir hasta un 50% el riesgo de sufrir un tumor. Y otras enfermedades que golpean al cerebro, como el párkinson y la esquizofrenia, también representan un escudo contra el cáncer.

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La comunidad científica lleva más de una década intentando averiguar por qué ocurre este fenómeno. Comprenderlo podría conducir a futuros tratamientos contra estas enfermedades. Y Roe acaba de leer una presunta solución al enigma. La posible respuesta la presenta hoy el biólogo Alfonso Valencia, del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO), en Madrid. Su equipo ha cruzado los datos genéticos de 1.700 personas procedentes de más de 30 estudios sobre tres tipos de cáncer (de colon, pulmón y próstata) y tres enfermedades del sistema nervioso central: alzhéimer, párkinson y esquizofrenia. El resultado es la salida a la luz de un centenar de genes que podría explicar por qué estos trastornos neurodegenerativos protegen frente al cáncer.

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El estudio, que se publica en la revista especializada PLOS Genetics, ha hallado 74 genes que presentaban una menor actividad en los pacientes con alzhéimer, párkinson y esquizofrenia, pero estaban más activados en las personas con cáncer. Y en otros 19 genes analizados ocurría lo contrario.

“Es la primera evidencia sobre la posible base molecular de esta relación entre el cáncer y estas enfermedades”, asegura Valencia, experto en biocomputación. El biólogo, sin embargo, es cauto. Pese a la importancia del hallazgo, admite que de momento es sólo “una correlación”, que no certifica que los genes estén implicados. Para ello serán necesarias más investigaciones en cultivos celulares, ratones y humanos. “Pensamos que una cosa está relacionada con la otra, pero todavía no tenemos la prueba”, puntualiza.

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El biólogo Alfonso Valencia, del CNIO

Antidepresivo y anticáncer

Valencia explica otro frente de su investigación. Su estudio muestra que las personas con esquizofrenia, por ejemplo, tienen menos activados una serie de genes relacionados con el cáncer. “Pero no sabemos si esa bajada de expresión de los genes se debe a la esquizofrenia o a los medicamentos que llevan años tomando contra la esquizofrenia”, detalla. “Ahora estamos viendo que hay fármacos antidepresivos que se pueden utilizar como medicamentos contra el cáncer”, señala.

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«Este estudio sugiere muchas áreas de investigación sobre las causas del cáncer y del alzhéimer que no han sido consideradas en el pasado»


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También ocurre a la inversa. Un fármaco que se emplea contra el cáncer de piel, el bexaroteno, se ha mostrado eficaz para el tratamiento del alzhéimer en ratones.

“Aunque otros científicos han investigado antes unos pocos genes, este es el primer estudio que examina miles de genes para ver cuáles podrían estar relacionados con el cáncer y la enfermedad de Alzheimer”, aplaude Roe, profesora de Neurología en la Universidad Washington en San Luis (EEUU). “En general, creo que este estudio sugiere muchas áreas de investigación sobre las causas del cáncer y del alzhéimer que no han sido consideradas en el pasado”.

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Juan Luis García, del Centro de Investigación del Cáncer de Salamanca, también recibe con entusiasmo los resultados del nuevo estudio. “Tiene una relevancia importantísima, aunque habrá que confirmar que estos genes se sobreexpresan en muestras de tumores y en pacientes. Es un trabajo que va a tener mucha repercusión”, opina.

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En julio de 2013, un estudio en más de un millón de personas del norte de Italia mostró que el riesgo de cáncer se reducía a la mitad en los enfermos de alzhéimer y, a su vez, el riesgo de sufrir esta demencia bajaba un 35% en las personas con cáncer. El primer firmante del estudio era el epidemiólogo Massimo Mussico, del Centro Nacional de Investigación de Italia. Ahora, el científico italiano resalta el carácter pionero del nuevo trabajo. “Este es el primer estudio que aborda de manera sistemática la cuestión de las posibles bases genéticas de la relación inversa entre el cáncer y las enfermedades del sistema nervioso central”, celebra.

 

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Fuente que utilizo:

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¿PODEMOS APRENDER COSAS NUEVAS MIENTRAS DORMIMOS?

Nuestro cerebro continua activo durante el sueño

Si haces caso de los consejos médicos de dormir entre 6 y 8 horas, resulta que pasarás aproximadamente un tercio de toda tu vida durmiendo. Ahora bien, qué hace tu cerebro durante ese tiempo representa una cuestión que ha intrigado al ser humano desde hace siglos. Desde la concepción profética o adivinatoria atribuida al sueño en la Grecia clásica hasta las interpretaciones de deseos y pulsiones ocultas de Sigmund Freud, muchos han intentado descubrir, con poco éxito hemos de añadir, a qué se dedica nuestra mente en esas horas de descanso.

Actualmente, y gracias a los fascinantes avances de la neurociencia, empezamos a conocer muchas de las tareas que nuestro encéfalo realiza cuando no estamos conscientes. Las nuevas técnicas de neuroimagen están confirmando algunas de las sospechas e hipótesis que los científicos tenían desde hace un tiempo pero además nos están revelando numerosas funciones cerebrales desconocidas hasta ahora.

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Por ejemplo multitud de estudios han concluido que nuestro cerebro utiliza las horas de sueño para almacenar y consolidar en el hipocampo recuerdos adquiridos durante el día, reforzando así la memoria a largo plazo. Experimentos de memoria realizados con sujetos que habían dormido frente a otros que no lo habían hecho, daban como resultado recuerdos más precisos del primer grupo.

Incluso si el periodo de sueño es muy corto (la tan tradicional siesta) los resultados son notables como pudo comprobar un grupo de investigadores de la Universidad de Harvard quienes estudiaron la memoria de los participantes después de tan solo 45 minutos de sueño.

Hace tan solo unos meses, en octubre del año pasado, la prestigiosa revista Science publicaba los estudios realizados por un equipo de neurocientíficos de la Universidad de Rochester en Nueva York y que desvelaban una de las funciones más importantes del sueño descubiertas hasta ahora. La doctora Maiken Nedergaard, autora principal del artículo, nos desvelaba que nuestro cerebro utiliza las horas de sueño para deshacerse de los residuos acumulados durante el día. Al igual que en casa sacamos la basura por la noche, nuestro cerebro también aprovecha este periodo para eliminar tóxicos, evacuándolos mediante el sistema circulatorio que los conduce al hígado para su degradación final.

Mientras dormimos el cerebro realiza importantes funciones

Pero hay una cuestión, la que encabeza este artículo, que siempre me ha intrigado: ¿puede nuestro cerebro generar recuerdos nuevos durante ese periodo de sueño? En otras palabras, ¿podemos aprender cosas nuevas mientras dormimos?

La experiencia y la historia nos cuentan numerosos casos de grandes ideas surgidas durante el sueño. Docenas de anécdotas de grandes inventos o teorías que “aparecieron” en la cabeza del protagonista mientras dormía y que, al despertar, le hizo soltar el célebre “¡Eureka, lo tengo!”

Me preguntaba qué tenía que decir la moderna neurociencia sobre este tema y resulta que existen multitud de estudios y experimentos publicados contestando afirmativamente a la pregunta del título: Sí, nuestro cerebro puede aprender cosas nuevas mientras duerme.

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No me refiero, por supuesto, a aprender un idioma desconocido, como habréis visto en alguna película futurista en la que ponían unos auriculares a unos niños y se levantaban hablando alemán. Esto no es posible. Pero sí es cierto que durante la noche, nuestro cerebro realiza nuevas conexiones entre recuerdos y conocimientos, estableciendo sinapsis que dan lugar a ideas y conceptos que no teníamos antes de acostarnos.

Actividad cerebral medida mediante fMRI durante el sueño

Existen muchos experimentos sobre el tema, incluyendo algunos estudios que utilizan técnicas de neuroimagen (fMRI) pero me voy a quedar con uno, realizado por el Instituto Weizmann en Israel que me ha parecido especialmente brillante y original.

La investigación fue publicada en Nature Neuroscience y, para no despertar a los sujetos del experimento, utilizó olores durante el sueño de las personas estudiadas para comprobar si al despertar podían recordarlos.

Anat Arzi, responsable del estudio, explicaba a Scienceblogs que el uso de olores es muy útil para este tipo de investigaciones puesto que no despiertan al sujeto y su efecto es fácilmente medible mediante varios elementos. Por ejemplo, la respiración: Cuando nos encontramos ante un olor desagradable nuestra respiración es más corta y rápida, mientras que cuando nos gusta un olor respiramos más profundamente.

Así pues los investigadores pudieron medir el volumen de aire inspirado por los sujetos de estudio cuando dormían mientras les exponían a diferentes tipos de olores, algunos agradables y otros nauseabundos. Además a cada olor se le asignaba un tono de sonido para poder comprobar su respuesta cuando despertasen.

Resulta que, una vez despiertos, los científicos volvieron a emitir los tonos de sonido que habían asociado a los olores mientras dormían y resulta que la respiración de los sujetos era mayor cuando oían los sonidos asociados a olores agradables y era mucho más corta cuando escuchaban los sonidos correspondientes a los malos olores.

Su cerebro, mientras dormían, había aprendido algo nuevo y asociaba un determinado tono a un olor… un conocimiento que no tenían antes de acostarse. Curioso, ¿verdad?

[Si te interesan los temas de neurociencia y tecnología puedes visitar el artículo que dedicamos a ellas en… “¿Afectan las nuevas tecnologías a nuestro cerebro?”]

Referencias científicas y más información:

Anat Arzi, Limor Shedlesky, et al “Humans can learn new information during sleep” Nature Neuroscience Volume: 15, Pages: 1460–1465 (2012) DOI: doi:10.1038/nn.3193

Maiken Nedergaard et al. “Sleep Drives Metabolite Clearance from the Adult Brain” Science 18 October 2013: Vol. 342 no. 6156 pp. 373-377 DOI: 0.1126/science.1241224

Jonathan Silver “Taking Out the Garbage During Sleep, and Alzheimer Pathology” JAMA Neurol 2013 Lim ASP et al. NEJM Journal Watch

Molly Docherty “Sleep your way to greater knowledge” New Scientist (2012)

FUENTE:

http://es.noticias.yahoo.com

 

ESTRELLAS DE MAR ZOMBIES EN LA COSTA PACÍFICA DE EE.UU.

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En junio de 2013, la camerógrafa submarinaLaura James realizó una inmersión en las aguas cercanas a su casa en Seattle (noroeste del estado de Washington), cuando descubrió que las poblaciones de estrellas de mar de esta zona del Pacífico estaban sufriendo una extraña epidemia que las llevaba a desmembrarse “como zombies” y a morir en grandes números. “Había cuerpos por todas partes, es como su alguien les hubiera disparado con un arma láser y estas se hubieran evaporado”. ¿Qué estaba sucediendo?

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Como si se tratara de un “The walking dead” submarino, las estrellas mostaban síntomas muy extraños. Primero sus cuerpos se llenaban de heridas superficiales, luego sus extremidades comenzaban a retorcerse, y finalmente sus brazos comenzaban a moverse en sentido contrario al de su centro principal, desmembrando a la estrella. Pocas horas después la estrella moría, y lo mismo sucedía con sus brazos seccionados, que no podían por tanto llevar a cabo el truco de la regeneración.

Por lo que puedo leer, la enfermedad a la que los investigadores llaman “síndrome debilitante de la estrella de mar“, comenzó en junio del año pasado y está diezmando las poblaciones ya que el índice de mortandad alcanza el 95%. En muchas áreas de la costa oeste estadounidense, las estrellas de mar simplemente han perecido en masa.

Podría parecer que la estrella de mar no es una parte fundamental de la cadena trófica, sin embargo hay que decir que sus larvas engrosan esa masa de minúsculos organismos llamados plancton que están en la base de la cadena. Por si fuera poco, estos equinodermos juegan un papel fundamental como depredadores en el control de algunos moluscos como los mejillones, las lapas y los caracoles de mar, por lo que la ausencia de las estrellas de mar podría provocar un aumento considerable en las poblaciones de estas criaturas.

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Por lo que puedo leer en HNGN las dos especies más afectadas parecen ser la Pisaster ochraceus(estrella púrpura) y la Pycnopodia helianthoides (estrella girasol), siendo esta última la mayor estrella de mar del mundo.

De momento no hay muchas explicaciones sobre el patógeno que está acabando con las estrellas de mar, aunque se sabe que actúa debilitando el sistema inmune de estos equinodermos, lo cual las deja a merced de infecciones secundarias. ¿Cómo llegó ese patógeno a las aguas del pacífico estadounidense? Solo se puede especular, pero teniendo en cuenta que las muertes son mucho más comunes en las zonas por las que transitan las buques que recorren las grandes rutas marítimascomerciales internacionales, el enemigo puedo llegar en los tanques de lastre de cualquier barco.

Otra posible explicación podría venir del cambio climático, ya que estos animales prefieren las aguas frías. Tal vez alguna bacteria de aguas más cálidas haya podido ahora colonizar zonas que antes no soportaba.

Científicos y oceanógrafos de varios organismos y universidades norteamericanas, han recopilado ya ejemplares de las costas pacíficas que van de California a Alaska, pasando por Canadá. Esperemos que muy pronto tengan una respuesta para este misterio.

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Me enteré leyendo Outside online.

FUENTE QUE UTILIZO:

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EXPLICAN EL MISTERIO DE LOS CÍRCULOS SUBMARINOS EN DINAMARCA

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En uno de los lugares más bellos del mar Báltico danés, llamado simplemente los acantilados blancos de la Isla Møn, un turista hizo un “misterioso” descubrimiento en 2008. Allí, sobre las aguas poco profundas, aparecíanvarios círculos perfectos, algunos tan grandes como pistas de tenis. ¿Nos visitaban los OVNIs? ¿Eran restos de la Atlántida perdida? ¿Eran aquellos aros la obra de sirenas aburridas? Los amantes del misterio estaban de enhorabuena. En 2011 los círculos volvieron, y esta vez los científicos pudieron estudiarlos a fondo. Ahora, acabamos de saber el origen del misterio.

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Los biólogos que estudiaron los círculos concluyeron que estaban formados por plantas acuáticas (no confundir con algas) de la especie Zostera marina. Pero lo extraño, es que estas hierbas que crecen en estuarios, marismas y bajíos próximos a la costa con profundidades máximas de 20 metros, suelen hacerlo formando praderas y nunca en círculos. ¿Cómo era posible entonces esas formas redondeadas?

Un equipo entre los que se incluye a Marianne Holmer de la Universidad del Sur de Dinamarca, y aJens Borum de la Universidad de Copenhague, acaba de dar una explicación: “No tiene nada que ver con cráteres de bombas, ni con huellas de aterrizaje de extraterrestres. Tampoco es culpa de las hadas, a quien antiguamente se hacía responsable de fenómenos similares en tierra, como los anillos de hadas“.

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Zosteras marinas creciendo en los bajíos cercanos a la costa en foma de círculo. Crédito: Ole PedersenEl borde de los círculos, algunos de los cuales miden 15 metros de diámetro, está formado pormanojos verdes de zosteras, y en su interior apenas se ven estas plantas. La explicación está en el fango que se acumula entre ellas y que contiene una sustancia tóxica para las plantas: el sulfuro.

Este sulfuro se forma cuando los nutrientes de las escorrentías de la agricultura provocan un florecimiento de las bacterias. Al igual que las hojas de los árboles atrapan polvo y otras sustancias en la tierra, los tallos de las zosteras atrapan el sulfuro e impiden que se lo lleve la corriente.

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Las zosteras se extienden de forma radial y el sulfuro resulta tóxico para las plantas viejas o muy jóvenes, de manera que pasado un tiempo, las primeras colonizadoras mueren dejando el centro vacío y contaminado, mientras que las adultas que han crecido a su alrededor formando un anillo, tienen un poco más de tiempo para extenderse hacia afuera antes de volver a atrapar más sulfuro del que pueden soportar.

Fin del misterio sin necesidad de recurrir a la fantasía. ¡Menudo disgusto se van a llevar los amantes de las conspiraciones!

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El artículo sobre esta investigación se ha publicado en la revista Marine Biology.

Me enteré leyendo la nota de prensa publicada por la Universidad del Sur de Dinamarca yScienceshot.

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Fuente que utilizo:

http://es.noticias.yahoo.com

ASÍ ERA UN EUROPEO HACE 7.000 AÑOS: CON OJOS AZULES Y PIEL MORENA

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La recuperación del genoma completo de un cazador prehistórico ayuda a entender los cambios genéticos que sufrió la especie humana al adoptar la agricultura

El poeta Gustavo Adolfo Bécquer podría haber mirado a la cara de un cazador europeo de hace 7.000 años y recitarle aquello de “¿Qué es poesía?, dices mientras clavas en mi pupila tu pupila azul. ¿Qué es poesía? ¿Y tú me lo preguntas? Poesía… eres tú”. El análisis del ADN de un diente de un hombre treintañero que vivió hace siete milenios en las montañas españolas sugiere que tenía piel oscura y ojos azules, un aspecto que “ya no existe en Europa”, según recalca el investigador Carles Lalueza-Fox, que ha dirigido el estudio. Es el primer genoma completo que se recupera de un cazador-recolector europeo y su análisis puede ayudar a entender los cambios genéticos que sufrió la especie humana al adoptar la agricultura y la ganadería como modo de vida.

Aquel hombre que miró al mundo con ojos azules ha sido bautizado con asepsia científica La Braña 1, por el yacimiento en el que fueron encontrados sus restos en 2006, una fría cueva situada en el municipio leonés de Valdelugueros. La Braña 1 vivió en una época previa a la revolución cultural del Neolítico, que trajo una dieta rica en cereales y leche, además de suponer la llegada de nuevas enfermedades procedentes de los animales domesticados. La Braña 1 era intolerante a la lactosa de la leche y digería mal el almidón de los cereales.

“No podemos saber el tono exacto, pero tenía la piel más oscura que todos los europeos actuales”, sostiene Lalueza-Fox, refiriéndose a europeos desde el punto de vista genético. “Los datos que tenemos indican que en aquella época eran muy pocos y muy uniformes genéticamente, así que es posible que en Europa fueron todos bastante parecidos”, opina el investigador, del CSIC, dibujando un continente lleno de cazadores de ojos azules y piel oscura. “La mutación de la piel clara pudo entrar en Europa procedente de Próximo Oriente más tarde, en el Neolítico”, hipotetiza.

Los autores del estudio, que se publica hoy en la revista Nature, creen que, pese a la enorme distancia, aquel cazador de ojos azules tenía un ancestro común con los pobladores de Mal’ta, un yacimiento cercano al lago Baikal, en Siberia, en el que se han encontrado estatuillas talladas en marfil de mamut hace más de 20.000 años.

Un científico que se pierde en su edificio

Lalueza-Fox ha dirigido el estudio junto a Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague (Dinamarca). En su reciente libro Palabras en el tiempo (editorial Crítica), el investigador español contaba hilarantes anécdotas de su trabajo con Willerslev, que nada tienen que ver con la asepsia científica de, por ejemplo, el nombre de La Braña 1. “Eske es un científico joven. Es, también, apasionado y desordenado en extremo (durante bastante tiempo solía perderse en su propio edificio y necesitaba salir a la calle para volver a entrar por la puerta principal y de esta manera encontrar su despacho). Eske es incapaz de recordar en qué piso de un hotel se aloja, el número de la habitación, la calle donde se encuentra el hotel y el nombre mismo de éste”, arranca Lalueza-Fox sobre el investigador danés, autor de una veintena de publicaciones en las revistas científicas Science yNature.

“Además, Eske desafía todos los convencionalismos académicos; es capaz de escuchar un seminario en la universidad tumbado en el suelo, pasarse una noche en vela trabajando en el laboratorio para terminar un experimento o beber una copa de más en la cena más formal de su departamento. Y como su mujer no le permite trabajar los fines de semana, no es raro que llame a sus colaboradores los domingos, escondido en el lavabo de su casa”, continúa el científico español en Palabras en el tiempo, un libro sobre las peripecias de los investigadores que participaron en la recuperación del genoma de los neandertales.

Willerslev, cuenta Lalueza-Fox, vive en un piso “plagado de escopetas de gran calibre”, recuerdo de sus expediciones a Siberia, Alaska y Groenlandia en busca de mamuts. En uno de esos viajes, uno de sus colaboradores “vio a Eske llegar corriendo al campamento seguido de cerca por un enorme oso pardo lanzado al galope”. En otro viaje a Siberia, “estuvo a punto de morir congelado, incapaz de encontrar el campamento al caer la noche”.

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Nueve verdades que aprendimos en la escuela y son …

Nadie pone en duda que el conocimiento está en constante evolución. Perotodos repetimos como letanías ciertas verdades que nos dieron por ciertas en nuestra infanciay, o bien creímos que eran axiomas inmutables, o bien no nos tomamos el tiempo necesario para confirmar o refutar.Business Insiderha recopilado nueve ejemplos en los que a buenseguro te vas a ver reflejado y que tienes que actualizar cuanto antes, para que ese amigo tuyo tan listo, que en todos los grupos hay al menos uno, te deje en mal lugar ante los demás.

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ELECTROSHOCK PARA BORRAR MALOS RECUERDOS

El doctor Duchenne de Boulogne fue el primero en experimentar con la estimulación eléctrica

Si hay algo que permite modificar un recuerdo es que introduzcamos un elemento nuevo mientras la persona lo rememora. Este proceso, conocido como “reconsolidación” de la memoria, permite introducir recuerdos falsos e incluso borrarlos. Durante mucho tiempo, los científicos han llevado a cabo estas pruebas con ratones y han comprobado que se puede modificar o borrar un recuerdo mediante una sustancia química o aplicando, por ejemplo, corrientes eléctricas en el cerebro de los roedores. El equipo de la neurocientífica Marijn Kroes en la Universidad de Radboud en Nijmegen ha demostrado que borrar recuerdos con electroshock también funciona en humanos.

Aunque parezca una barbaridad, la terapia con descargas eléctricas se aplica ya en algunos casos de depresión extrema, como última alternativa para que el paciente mejore, con una combinación de anestesia y relajantes musculares. En el caso de Kroes, tal y como explican en Nature, seleccionó a 42 sujetos a los que ya se les aplicaba esta terapia y les sometió a una doble sesión para su experimento. En la primera, les mostraron dos historias impactantes mediante diapositivas: una sobre un accidente de coche y la otra sobre una agresión física a una persona. A continuación les pidió que recordaran una de las dos historias y justo en ese momento, cuando la memoria es más vulnerable, les aplicó una descarga eléctrica.

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Al día siguiente, cuando se les pedía que recordaran las dos historias, los pacientes recordaban significativamente peor la historia con la que habían recibido una descarga. La otra historia, en cambio, la recordaban perfectamente. Un dato curioso es que en el día de la primera sesión, se les hizo el mismo test 90 minutos después de la descarga y no hubo diferenciasen el recuerdo de ambas escenas. Esto sugiere, según los investigadores, que la terapia no causa una pérdida repentina del recuerdo, sino que afecta al proceso posterior de consolidación en el cerebro.

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Los científicos esperan que estas técnicas puedan aplicarse para casos en los que se produce unestrés post-traumático y las personas no consiguen rehacer su vida. Mediante una de estas terapias se podría borrar o atenuar el recuerdo aterrador y el paciente podría superar de alguna manera el problema. También podría ofrecer una alternativa menos invasiva que la cirugía par casos extremos de Trastorno Obsesivo Compulsivo (TOC).

FUENTE QUE UTILIZO:

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Cuando el arte se inspira en como ve el cerebro

La artista neoyorquinaDevorah Spencercrea arte pixelado manualmente. Se tratan de bellas abstracciones que a simple vista nos resultan familiares, pero que no se pueden observar bien hasta que no lo hacemos a través de unos “prismáticos invertidos”que nos permiten contemplar la obra en su totalidad.
Para añadir complejidad al asunto, el material con el que reproduce las obras soncarretes de hilo de coloreso limpiadores de tuberías, con los que consigue los sorprendentes efectos que se ven en las imágenes.Artista convierte un basurero en su casa/La naturaleza en imágenes: las mejores fotos

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En el museo de Arte de Brooklyn, la obra “Tras la Última Cena”, una representación del mítico cuadro de Leonardo Da Vinci. (© Devorah Sperber)

Referencia: Zapping the brain can help to spot-clean nasty memories (Nature news)

¿UNA PRÓTESIS PARA MEJORAR LA MEMORIA? CADA VEZ ESTÁ MÁS CERCA

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¿UNA PRÓTESIS PARA MEJORAR LA MEMORIA? CADA VEZ ESTÁ MÁS CERCA

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Monos Rhesus durante una de las pruebas (Robert E Hampson)Imagina un futuro en el que después de sufrir un daño cerebral los neurocirujanos te implanten un chip que repara parte del problema. Este escenario de ciencia ficción parece cada vez más cerca gracias a los implantes de neuroprótesis. A día de hoy, se está están implantando dispositivos que permiten recuperar visión a personas ciegas por retinosis pigmentosa y se están implantando electrodos que permiten controlar el temblor a pacientes de Parkinson. Pero queda mucho camino por recorrer.

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http://es.noticias.yahoo.com

 

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El último avance lo acaba de presentar un grupo de científicos de Wake Forest en la revista Journal of Neural Engineering, donde describen cómo han conseguido mejorar la memoria de cuatro monos Rhesus mediante uno de estos dispositivos. El equipo de Sam Deadwyler entrenó a los cuatro primates a realizar una tarea que implicaba recordar la posición y forma de una figura en la pantalla y alinearlo unos segundos después. la tarea es bastante dificultosa y, a pesar de la recompensa (un traguito de zumo) los monos suelen fallar bastante en condiciones normales.

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Una vez estudiado cuál era el patrón de comportamiento de las neuronas con las respuestas correcta e incorrecta, los investigadores implantaron una pequeña red de electrodos en una región del cerebro clave para la memoria, el hipocampo. De esta forma, cuando el mono iba a realizar la tarea, los científicos podían leer la señal cerebral y anticipar si lo iba a hacer bien o mal. En caso de que el mono fuera a fallar, forzaban mediante un estímulo del electrodo el patrón correcto y los monos acertaban.

El resultado es espectacular porque están mejorando la memoria y la actuación de los monos mediante una pequeña intervención en sus neuronas. Aunque queda muchísimo camino por andar, el propio Deadwyler se mostraba optimista hace un año en The New York Times sobre las posibilidades de esta tecnología. La idea de poder intervenir y generar nuevos patrones neuronales cuando la señal cerebral falla o es incorrecta abre la posibilidad a ayudar a personas que han visto alterados estos circuitos por un ictus o un infarto cerebral en un futuro.

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Referencia: Facilitation of memory encoding in primate hippocampus by a neuroprosthesis that promotes task-specific neural firing (Journal of Neural Engineering)

FÁRMACO PARA LA EPILEPSIA PODRÍA AYUDARNOS

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Los niños son increíbles. Aprenden a un ritmo tan rápido (y aparentemente sin esfuerzo) que son la envidia de aquellos que deseamos – por ejemplo – adquirir nociones de una segunda o tercera lengua. Es una verdadera lata quecrecer nos lleve a perder esa capacidad de ser “esponjas” capaces de absorber conocimiento a la velocidad del rayo ¿verdad? Bien, pues tengo una buena noticias para vosotros: un fármaco empleado para tratar la epilepsia parece capaz de obrar el milagro derejuvenecer nuestros cerebros adultos, y permitirnos así aprender como cuando íbamos a primaria.

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Antes de entrar en detalle preguntémonos por qué los niños pueden aprender más rápidamente y sin esfuerzo que los adultos. Más allá de la conocida disminución en el volumen de materia grisque experimenta el cerebro a medida que envejece, este “superpoder” de los niños se debe a una capacidad cerebral conocida como neuroplasticidad. Y es que nuestro cerebro dista mucho de ser algo inalterable y rígido, sino que afortunadamente va cambiando con el paso del tiempo.

Lo de la “neuroplasticidad” es en realidad un término paraguas que engloba mucho más que la habilidad que los niños tienen para aprender sin esfuerzo. Esta capacidad adaptativa del cerebro permite por ejemplo que las personas que han sobrevivido a un ictus readapten su “cableado neuronal” para que las labores que antes se realizaban en zonas que resultaron dañadas puedan (tras un inevitable proceso de aprendizaje) ser desempeñadas en áreas diferentes. También es gracias a esta dinámica, que el amputado que perdió la mano derecha puede aprender a realizar toda clase de tareas con su mano izquierda; lo cual obliga por cierto a que los hemisferios cerebrales intercambien el control de ciertas funciones.

Pero vamos al grano de la noticia. Cuando somos pequeños nuestro cerebro pasa por un período crítico de desarrollo que nos permite obtener habilidades (como aprender el idioma materno sin tener nociones de gramática, o conseguir oído absolutoimposibles de realizar cuando somos adultos. Lo que ha descubierto el equipo capitaneado por Takao Hensch, biólogo molecular en la Universidad de Harvard, es que el Valproate, un anticonvulsivo empleado para tratar la epilepsia, logra el milagro de abrir de nuevo esa “ventana” de aprendizaje acelerado y sin esfuerzo.

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El estudio se realizó ejercitando la capacidad que algunos humanos tienen de distinguir e identificar cualquier nota musical sin un marco de referencia previo. Aproximadamente, solo uno de cada 10.000 humanos poseen este don (que Mozart mostaba de forma notable desde muy temprana edad) y que solo puede adquirirse con estudios musicales antes de los siete años de edad. No se conocen casos de adultos que hayan podido mejorar sus capacidades de oído absoluto durante la fase adulta.

Para el experimento, que se realizó durante dos semanas, se seleccionaron dos grupos de voluntarios masculinos sin formación musical previa. Al primero se les suministró Valproate durante los ejercicios de identificación de tonos, mientras que al segundo grupo se les suministró un placebo. Los resultados indicaron que el primer grupo logró notas mucho más altas que los que asistieron a los ejercicios tomando el placebo.

¿Cómo es esto posible? Los investigadores creen que durante los períodos críticos la experiencia produce efectos duraderos en el desarrollo de las funciones y comportamientos cerebrales. Estos períodos, que duran un tiempo determinado, terminan porque en un momento dado ciertas enzimas imponen una especie de frenos a la neuroplasticidad. Aparentemente el Valproate consigue bloquear la producción de estas encimas, lo cual lleva a una reapertura del período crítico.

A la vista de este descubrimiento ¿podremos convertirnos en Mozart a pesar de ser adultos? Bien, me temo que aunque consiguiésemos oído absoluto, esto no conllevaría para nada la capacidad de componer de forma genial. Además hay que decir que muchos músicos consideran un martirio este don, ya que son capaces de detectar hasta el más mínimo desafine en sus compañeros de profesión. Obviamente esto no debe ser agradable ni para el perfecto “auditor” que percibe el error, ni para el músico de “oído vulgar” que recibe su corrección cada vez que le patina una nota. (De hecho algunos músicos con esta capacidad solo quieren tocar con más gente con oído absoluto).

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Me enteré leyendo Rawstory.com. El trabajo científico se publicó en la revista: Frontiers in Systems Neuroscience.

FUENTE QUE UTILIZO:

http://es.noticias.yahoo.com